工業設計分為產品設計、環境設計、傳播設計、設計管理4類;包括造型設計、機械設計、電踏設計、服裝設計、環境規劃、室內設計、建筑設計、UI設計、平面設計、包裝設計、廣吉設計、動畫設計、展示設計、網站設計等。工業設計又稱工業產品設計學,工業設計涉及到心理學,社會學,美學,人機工程學,機械構造,攝影,色彩學等。工業發展和勞動分工所帶來的工業設計,與其它藝術、生產活動、工藝制作等都有明顯不同,它是各種學科、技術和審美觀念的交叉產物。
狹義的工業設計就是產品外觀設計,需要設計師具備一定的美術基礎和工程知識,只有這樣才能在滿足功能的基礎上設計出美觀的產品,滿足消費者的需求。
 
工業設計旨在引導創新、促發商業成功及提供更好質量的生活,是一種將策略性解決問題的過程應用于產品、系統、服務及體驗的設計活動。它是一種跨學科的專業。將創新、技術、商業、研究及消費者緊密聯系在一起,共同進行創造性活動,并將需解決的問題、提出的解決方案進行可視化,重新解構問題,并將其作為建立更好的產品、系統、服務、體驗或商業網絡的機會,提供新的價值以及競爭優勢。
 
工業設計是聯結技術與市場的橋梁,能提升產品附加值,提升企業的市場競爭力。新技術、新材料、新發明,在沒有轉化為在市場銷售的商品之前,對人類來說,是沒有實際意義的。而這種轉化,必須有設計師的介入,才能夠以人們所喜愛的形式出現在消費者面前,產品才能更容易在市場上獲得成功。