工業設計是為制造工業產品所進行的設計,它包含產品外部和內部設計的整個過程,對產品的外觀和性能,生產技術的發揮,以及品牌建設產生最直接的影響。發達國家發展的實踐表明,工業設計已成為制造業競爭的源泉和核心動力之一。尤其是在經濟全球化日趨深入、國際市場競爭激烈的情況下,產品的國際競爭力將首先取決于產品的設計開發能力。
工業設計是制造業發展的先導行業。首先,工業設計創造了產品品牌。品牌的形成首先是產品個性化的結果,而設計則是創造這種個性化的先決條件。設計是企業品牌的重要因素,如果不注重提升工業設計能力,將難以成就一流企業。其次,工業設計創造了產品的高附加值。再次,工業設計創新水平直接影響技術創新水平,好的設計創意會極大地推動企業技術創新的發展。最后,工業設計是制造業發展的龍頭。由于工業設計在制造業中的核心地位和關鍵性作用,世界各國在發展制造業的過程中往往把它作為龍頭,通過加速工業設計的發展帶動整個制造業的發展。日本汽車業的發展就證明了這一點。
 
由于工業設計在產業振興與發展中的特殊地位和作用,許多國家已經把它作為國家創新戰略的重要組成部分。為了加速該產業的發展,許多國家設置專門的管理部門,投入巨大資金,并在產業政策上給予扶持。